¿Qué son los combustibles fósiles? ¿Cómo afectan al medio ambiente?

Los combustibles fósiles son un nombre inapropiado. No hay combustibles fósiles, quizás con la excepción del carbón. El nombre viene de una suposición que la biomasa antigua fue enterrada en épocas geológicas y transformada lentamente en aceite. Esa suposición ha sido desafiada pero el nombre se ha pegado.

Los “combustibles fósiles” deberían llamarse portadores de energía geológica. Elijo un término amplio, porque los portadores de energía incluyen no sólo el petróleo, el carbón y el gas, sino también el uranio, que nos gusta “quemar” en reactores que tienen una tendencia a reacciones desenfrenadas. Tienden a sobrecalentarse, derretirse, en cualquier momento que no son vigilados de cerca y enfriado activamente.

“Los combustibles fósiles” afectan al medio ambiente de diversas maneras. En primer lugar, su extracción y minería está contaminando los sitios de extracción. El golfo de México es un triste recordatorio. Fracking o fractura hidrogeológica es sólo el último ejemplo de esto. Contamina las fuentes de agua. El transporte de esos combustibles no está exento de peligros. Si has oído hablar del Exxon Valdez, tal vez lo sepas. Se ha sabido que los oleoductos tienen fugas y que los camiones que transportan combustibles a la bomba tienen accidentes que liberan su carga tóxica en arroyos y acuíferos. En el caso del uranio y los combustibles nucleares en general, tenemos el reciente ejemplo de la explosión de reactores en Fukushima, Japón, que está contaminando las aguas de todo el Océano Pacífico. Trate de encontrar algunos peces no radiactivos (o cualquier vida marina normal para el caso) en la costa oeste de los Estados Unidos.

El “combustible gastado” de los reactores nucleares será radiactivo por cientos o miles, en algunos casos millones de años y nadie ha descubierto cómo almacenar o quemar completamente ese material.

El uso de esos combustibles también es problemático. La quema de hidrocarburos (petróleo y carbón y, en cierta medida, gas natural) libera CO2 y una gran cantidad de partículas tóxicas en la atmósfera. Las ciudades se han convertido en todos pero no habitables de la contaminación generalizada. El lignito, tal vez junto con el carbón, el único combustible “fósil” que merece el nombre, es particularmente sucio de quemar. El lignito es lo que se podría llamar carbón joven, es extraído de turberas secas.

¿Por qué digo que el gas natural, el petróleo y el alquitrán no son combustibles fósiles?

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